民意調查預測出錯不代表科學有缺陷,更不需要用「神學」補充

前兩天無意中看到這文章與一些討論。作者的論點大概是:「政治科學界預測美國大選結果錯誤,所以科學有很大的缺陷,因此我們還要用『神學』去理解政治」。

他到底在說什麼「神學」?我希望這文章不代表當代中國政治思想,因為文章的作者根本不懂的政治科學(和科學)的原理與目標。不過他這樣對「科學」的理解又的確實很多人的想法,所以我認為有需要撰文說明白這些問題。

我們要問,預測希拉莉當選錯了是科學的錯嗎?要回答這問題,我們先搞清出這裡所謂的「科學」到底是說什麼。

嘗試去預測選舉結果的不是廣義的政治科學,而是政治科學中的統計學。研究者的主要任務是嘗試以問卷找出選擇某個候選人的受訪人群的共通點,得出能代表人群的樣本,然後推而嘗試推出廣泛的結論。這種結論純粹是為掌握當時民意取向而設,政治科學中的統計學還可以問其他問題,例如公眾對政策的滿意度,或者是嘗試找出公眾,哪類型群眾,滿意不滿意的原因。

每個問卷都有前提假設,都會受一些沒有算入或不能算入的因素所限制,問卷手法差異又會得出不一樣的結果。在這些限制之下,問卷只有一個結論是準確的:假如受訪人誠實,在只有這麼多受訪人的選舉中今天某甲候選人會獲勝。與其說結論倒不如說這是個觀察,候選人在全國大選中會否獲勝就是利用這個觀察去做推論,故此必然跟準確的觀察有差異。

而全國大選就是全國的問卷調查,故此也只有大選結果才是最準確。美國這麼大,政治文化、忠誠度、熱心度等等全都不一。就算是州之間也會有很大差異:TexasAustin屬於自由派重鎮,而其餘的Texas就是鄉巴佬集中地。問卷難以控制這些因素,又或者控制到了就會變得很複雜難以讓一般人明白,它更不會告訴你不確定選民在選舉日當天會選哪個作為掌握大選前民意的工具,這種問卷就很自然會簡單化,這樣才能讓候選人、民眾與媒體快捷的消化這些訊息。太複雜、太仔細、不問選情而問具體變量的問卷是很好的學術研究,但卻不會得到大眾的青睞,媒體自然不會亦不懂得報導,所以這些調查不會在選舉間在公眾輿論中出現。

明白統計學與調查目標和局限之後,我們再來看事實結果。最接近投票日的調查認為希拉莉將會輕微的領先特朗普。這個結論錯了嗎?如果我們看大眾票(popular vote,選舉結果正正反映了這些調查的預測。如果你要說預測錯,你先要知道這些調查所調查的是候選人支持度,還是候選人會勝出哪個州。就是調查是關於候選人會勝出哪個州,你也要知道調查的誤差率是多少。在一些競爭激烈的州分,票數相差很少就很可能在誤差率之內。換句話說,如果要質疑調查的對錯,作者先要知道調查的假設、手法是否正確、是否真適用合適的科學手法

所以,明白問卷調查是什麼一回事的人不會相信這種調查的「結論」,這些只能幫你做參考:這些統計不能跟發射太空船所需要用的數據相比。以為問卷調查就是科學結論的人就是不明白科學與統計學。因為不明白科學與統計學,所以就無緣無故的在科學沒有說它要做到的事上加神學(有時候是「哲學」)。

再者,就算統計學計算不到人的確實思想與選擇,我們有用以分析這些問題的其他科學:社會學、心理學我們可以說,統計學的問卷調查缺乏心理學上問題,所以完善的學術研究會利用其它科學去彌補其不足。心理學可以問,有多少人對兩個候選人不滿、討厭特朗普的人會否也因為討厭希拉莉而選擇不投票、對特朗普不滿重要還是對制度的不滿重要、自由派與保守派哪個對候選人更忠誠等等。心理學、社會學、行為經濟學等等就是去問個人與群眾的社會行為,政治科學也會利用到這些學科的知識與觀察。

所以,明白科學的人不會因為大選民意調查「出錯」(如上所言,事實上並沒有錯)而認為科學有根本的缺陷,需要用神秘主義、唯心主義去補充。神學、神秘主義、唯心主義又解釋了什麼呢?提出一不能驗證的問題,所以自己就自動正確了?就自動地回答了「科學回答不到的問題」嗎?政治統計的目標是掌握群眾在選舉的取向,要達到這目標,不用統計要用什麼方法,去關心「個體」又如何幫你達到這目標?再說,科學是建築在錯誤之上的一門方法,一次事件出錯並不代表科學有根本的問題。出錯正正是科學的預期:沒有錯誤就不會有新問題,科學也就不會繼續發展。

作者文章無法回答上面的問題,他說什麼「神學」、「個體」都只是主觀的表述自己的意願,沒有提供任何論證。這樣子填入「神學」、神秘主義、唯心主義,其實就說明他對科學的認識很有限。這種替代也發生在很多人身上,很多人不明白星象運行的原理,於是他們就用占星術替代了天文學它;在醫學落後的地方,當地人傾向信賴巫醫而不是現代的醫藥科學。所以,一個地方的人越少強調「神學」、神秘主義、唯心主義,就越是代表當地的科學教育並不普及。

訴諸神秘就跟掩耳盜鈴無分別,純粹是為了讓無知的自己好過一點而已。科學研究出錯就應用正確的研究去改正,醫學今天治不了某種疾病就需要更多醫學研究去明白疾病源頭與治療方。今天科學的不足除了用更多科學知識去彌補之外別無他法。

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